El agua en movimiento de los ríos es una solución óptima para generar energía eléctrica, ya que es una fuente renovable y acumulable y se puede transformar en energía manteniendo caudales ecológicos. La energía hidráulica también tiene efectos beneficiosos desde el punto de vista hídrico, ya que permite laminar la crecida de los ríos y acumular agua para su consumo humano y de regadío. Junto con la eólica, la hidráulica es una de las fuentes de energía más explotadas y antiguas del planeta.

La generación de energía a partir del agua siempre va acompañada de medidas preventivas y correctivas, ya que puede tener impacto sobre la fauna y la flora, sobre la migración de las especies acuáticas, la sedimentación de lodos y el control del caudal ecológico los ríos.

Una fuente de energía limpia y autóctona

La energía hidráulica, como el resto de renovables, tiene la ventaja de ser autóctona, limpia e inagotable. Por sus características, el Pirineo tiene una gran tradición en mini centrales hidroeléctricas que trabajan a partir de energía hidráulica, gracias sobre todo a la posibilidad de aprovechar la potencia de los ríos y del agua en altura.

El profesor Jordi Cunill Solà, del Departamento de Ingeniería Eléctrica de la Escuela Politécnica Superior de Ingeniería de Manresa de la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC), explica que uno de los orígenes de estas instalaciones es la gran cantidad de fábricas textiles de la comarca del Berguedà ubicadas mayoritariamente en la cuenca del río Llobregat entre 1840 y 1940 que necesitaban electricidad, así como dar solución al alumbrado público y servicio en los hogares de sus trabajadores. Aparte de las colonias industriales, en la zona se instalaron algunas industrias que también comenzaron a aprovechar la fuerza hidráulica.

El profesor Cunill es autor de un estudio sobre las mini centrales hidroeléctricas en concreto del Berguedà, presentado en julio de 2019 en la 26 Universidad Catalana de Verano de la Naturaleza, organizada por el Exploratorio, el ciclo organizado por la UPC y el Ayuntamiento de Berga, cuyo desde pies patrocinamos el 5º Foro de Jóvenes Talentos de Cataluña.

Junto con la eólica, el agua es una de las fuentes de energía más explotadas y antiguas del planeta.

Según datos del trabajo del Dr. Cunill, actualmente la producción anual media de energía hidroeléctrica en el mundo es de 4.200 TWh (4,2 x 10 elevado a 12 kWh). Esto representa aproximadamente el 17% del total de la energía eléctrica producida. La potencia hidroeléctrica instalada en alcance mundial es del orden de 1.300 GW incluyendo 160 GW de bombeo. En España es de unos 20 GW.

Cómo se aprovecha la fuerza hidráulica de un río?

La mecánica de una central hidroeléctrica se basa en utilizar la energía potencial del agua en movimiento de un río o de una masa de agua situada en altura para transformarla en energía cinética que pone en movimiento una turbina hidráulica , a la vez conectada a un generador que la transforma en energía eléctrica.

Las centrales hidroeléctricas más habituales, de acuerdo con el estudio del profesor Cunill Solà, son las siguientes:

Concepto Denominación Características
Según la forma de utilizar el agua del rio Agua fluente Sin reserva de agua o muy pequeña
Agua envasada El agua proviene de grandes lagos o envalses artificiales mediante presas.
De agua envasada De regulación Pueden almacenar grandes volúmenes de agua y trabajar con cabales más constantes.
De bombeo Centrales reversibles que permiten el turbinaje, el bombeo o almacenamiento de agua en una cota superior (energía potencial).
Por altura del salto  De alta presión Saltos hidráulicos superiores a los 200 m. Son propias de alta montaña.
De media presión Saltos hidráulicos de entre 200 y 20 m. Dependen de embalses relativamente grandes.
De baja presión Saltos hidráulicos con poco desnivel, inferior a los 20 m. Se encuentran en amplios valles de baja montaña.
En función de la potencia Micro centrales Potencia < 0,1 MW (100 kW)
De pequeña potencia o mini centrales 0,1 ≤ P ≤ 1MW (1) Nota
De mediana potencia 1 ≤ P ≤ 10 MW
De gran potencia P > 10 MW

(1) Nota: en España y en toda Europa se consideran fuentes renovables las hidráulicas inferiores a 10 MW y se tratan como de régimen especial (en muchos documentos se las llama minicentrales).
Fuente: Prof. Jordi Cunill Solà.

Las centrales mini hidroeléctricas y otras renovables contribuyen notablemente a mejorar el mix energético no contaminante y lograr algunos de los ODS (Objetivos de Desarrollo Sostenible), especialmente el núm. 7 que apunta a garantizar el acceso de todas las personas a fuentes de energía asequibles, fiables, sostenibles y renovables, así como el núm. 13 que hace hincapié en la necesidad de combatir con urgencia el cambio climático y sus efectos.

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